¿Qué revestimiento ultra-slick fue descubierto por accidente?

Respuesta: teflón

Aunque comúnmente mal atribuido, al igual que el Fisher Space Pen, como producto de la investigación financiada por la NASA, el Teflon (químicamente conocido como Polytetrafluoroethylene, o PTFE para abreviar) fue descubierto completamente por accidente a principios del siglo XX.

En 1938, Roy Plunkett era un químico al servicio de DuPont cuyos experimentos con refrigerantes CFC tomaron un giro inesperado e históricamente significativo para mejor. Durante un experimento en el que Plunkett intentaba crear un nuevo gas refrigerante, la cámara presurizada que estaba utilizando se había despresurizado por completo antes de que la cámara volviera a su peso original. Dado que Plunkett estaba usando el peso de la cámara como una medida de la cantidad de gas utilizado, tuvo que investigar qué había arrojado de su experimento.

Finalmente recurrió a cortar la cámara por la mitad en un esfuerzo por acceder al interior y ver qué había arrojado de sus medidas. El interior de la cámara estaba cubierto con una sustancia blanca, cerosa y extremadamente resbaladiza. Un análisis posterior reveló que el material era un perfluoroetileno polimerizado, una combinación del gas tetrafluoroetileno utilizado en el experimento de refrigerante, el hierro del interior de la cámara (que actuaba como catalizador) y la alta presión utilizada durante el experimento, que convertirse en uno de los compuestos químicos más conocidos del siglo XX.

DuPont solicitó una patente en 1941 y registró la marca Teflon en 1945. Si bien Teflon disfrutó de un éxito temprano en aplicaciones industriales (como válvulas de revestimiento y sellos en las tuberías utilizadas en el proceso de enriquecimiento de uranio para el Proyecto Manhattan), no se convirtió en un nombre familiar hasta la década de 1960. En 1954, un ingeniero francés con el nombre de Marc Grégoire, a instancias de su esposa, creó las primeras sartenes con cubierta de teflón bajo la marca Tefal. En 1961, Marion Trozzolo introdujo la primera sartén recubierta de teflón producida en EE. UU., Llamada "The Happy Pan".

Desde la década de 1960, la sustancia comenzó a aparecer en todo el lugar y ahora, aproximadamente 80 años después de su descubrimiento, se puede encontrar teflón (PTFE) en chaquetas para exteriores, equipos científicos y todo lo demás. El químico se ha hecho tan conocido, de hecho, que la palabra ha llegado a significar, en el contexto de figuras públicas, una especie de extraña inmunidad al escándalo. John Gotti, el notorio y muy público jefe de la mafia, por ejemplo, a menudo se llamaba The Teflon Don por su capacidad para eludir el enjuiciamiento luego de que tres juicios de alto perfil en la década de 1980 dieran lugar a absoluciones.

Imagen cortesía de Dupont.

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