¿Qué famoso inventor electrocutó un elefante para desacreditar a su competencia?

Respuesta: Thomas Edison

Thomas Edison fue un inventor brillante y prolífico, pero también fue un hombre de negocios feroz que luchó sucio para proteger sus patentes y el dinero de la realeza posterior. Entre sus muchos logros, como inventar una bombilla incandescente con un filamento de larga duración, micrófonos de carbono y el primer fluoroscopio comercial, se promovieron las primeras redes de distribución eléctrica basadas en la corriente continua (CC).

Desafortunadamente, la corriente continua es un candidato bastante pobre en comparación con la corriente alterna (CA) cuando se trata de una distribución de amplio rango, ya que es más difícil transferirla en largas distancias. La corriente alterna puede incrementarse a altos voltajes con transformadores, transferirse a través de cables más delgados y menos costosos, y luego regularse en el destino. Por el contrario, la corriente directa solo se puede transferir, económicamente, en un radio de aproximadamente una milla y media alrededor del punto de generación.

Durante la infancia de la distribución eléctrica en los Estados Unidos, Edison fue un promotor feroz de la distribución de DC sobre AC. Frente a él estaban George Westinghouse y Nikola Tesla (el promotor e inventor del sistema de distribución de CA, respectivamente) quienes promovieron la corriente de CA como un método más económico y práctico para lograr una red eléctrica de gran alcance. No es fácil disuadir a nadie (y no tiene prisa por perder su dinero de la realeza), Edison comenzó lo que más tarde se conocería como la Guerra de las Corrientes.

¿Hasta dónde escalarían las cosas en la Guerra de Corrientes? Edison trató de convencer al público de que la corriente alterna era más letal que la corriente directa. Técnicamente hablando, existe una posibilidad marginalmente mayor de sufrir un paro cardíaco cuando se expone a una corriente alterna, pero todo el asunto es similar a argumentar que entre dos tipos de veneno, uno es más recomendable que el otro: el contacto directo con un sistema de distribución eléctrica. Nunca es aconsejable. Para este fin, Edison contrató técnicos para electrocutar animales usando corriente alterna para demostrar lo peligroso que era. Inicialmente, los animales eran perros y gatos pequeños y extraviados, pero las cosas se intensificaron rápidamente.

En 1903, Edison encontró un candidato perfecto para demostrar los peligros de la corriente alterna. En el Luna Park de Coney Island, había un elefante llamado Topsy que iba a ser condenado a muerte por matar a tres personas; para ser justos, una de las personas asesinadas por Topsy era su controlador extremadamente abusivo. Edison estableció una ejecución pública del animal en el que 6,600 voltios de corriente alterna se pasaron por el cuerpo del elefante, matándolo en segundos. Fue una escena espeluznante. Décadas más tarde, el Luna Park se quemaría, un evento conocido popularmente como "La venganza de Topsy".

La crueldad hacia los animales no fue el único componente de la amplia campaña de desprestigio de Edison sobre la corriente alterna (y sobre el propio Westinghouse). Aunque Edison se oponía a la pena de muerte, participó en la construcción de las primeras sillas eléctricas de uso general para guiar a los ingenieros hacia el uso de corriente alterna en lugar de corriente continua. Luego pasó a tratar de inyectar "conseguir Westinghoused" en el uso popular para referirse a morir por electrocución. En última instancia, sus esfuerzos por desacreditar a sus oponentes fracasaron y la economía pura ganó. Aunque los pequeños centros de distribución de CC se mantuvieron en 2005 (en la forma de un pequeño distrito comercial en la ciudad de Nueva York que dependía de la corriente directa), incluso esos diminutos centros de distribución han desaparecido y todo Estados Unidos se escapa de la corriente alterna.

Imagen – Dominio Público.

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