¿Cuál fue el primer planeta descubierto por el telescopio?

Respuesta: Urano

De los nueve planetas de nuestro sistema solar, solo tres de ellos han sido descubiertos oficialmente. El resto de los planetas del sistema solar son observables, sin ayuda, por el ojo humano. Aunque el hombre primitivo puede no haber tenido idea de que Marte era un planeta y no una estrella roja muy brillante, ciertamente no fue descubierto por ninguna persona específica.

La introducción del telescopio en el siglo XVII cambió todo eso. La gente comenzó a mirar hacia el cielo con un ojo mejorado, explorando los secretos del sistema solar. Los primeros astrónomos observaron las mismas cosas que sus antepasados, pero simplemente lo hicieron con una mirada radicalmente más poderosa que reveló anillos planetarios y lunas en órbita.

Sin embargo, no fue sino hasta finales del siglo XVIII que un astrónomo se topó con un objeto intrasolar que nunca antes había sido reconocido como planeta (generalmente los observadores anteriores lo confundieron con una estrella). En 1781, Sir William Herschel -no solo un famoso astrónomo, sino también un talentoso músico y prolífico compositor- fue la primera persona en ver el planeta distante de Urano como algo más que una estrella y, al hacerlo, se convirtió en la primera persona en descubrir oficialmente un planeta en nuestro sistema solar. Para los curiosos, los otros planetas descubiertos son Neptuno (descubierto en 1846 por Johann Galle y Urbain Le Verrier) y Plutón (descubierto en 1930 por Clyde Tombaugh y degradado a "planeta enano" en 2006).

Herschel era un astrónomo dedicado e invirtió una parte significativa de su vida en la ciencia. Fundió, rectificó y pulió más de 400 espejos para telescopios, y con sus asistentes, construyó y vendió al menos sesenta telescopios completos de varios tamaños. También construyó un telescopio reflector de 40 pies con un diámetro de 49.5 ". Poco después de que el "monstruo" de 40 pies estuvo en funcionamiento, descubrió una luna previamente no observada (Mimas) en órbita alrededor de Saturno.

Además de descubrir a Urano, Herschel también descubrió dos de las lunas de Saturno (Mimas y Encelado) y dos de las lunas de Urano (Titania y Oberón). Herschel también sentó las bases, a través de sus observaciones y cálculos, de la astronomía binaria moderna. Además de su trabajo descubriendo Urano y otros objetos intrasolares, Hershel descubrió que las capas de hielo marcianas cambiaban de tamaño con las estaciones del planeta, descubrió la radiación infrarroja y fue el primero en proponer un modelo de la galaxia basado en la observación y medición, concluyendo que estaba en forma de disco. Debido al vasto alcance de su trabajo y las contribuciones que hizo a los cimientos de la astronomía, Herschel es ampliamente considerado como el astrónomo más grande del siglo XVIII.

Imagen cortesía de la NASA.

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