¿Cuál es el objeto hecho por el hombre más antiguo en la órbita terrestre?

Respuesta: Vanguard 1

Vanguard 1 no puede pretender ser el primer satélite artificial en la órbita de la Tierra, esa distinción pertenece al soviético Sputnik 1. Vanguard 1 es en realidad el cuarto satélite artificial, después de Sputnik 1 (USSR), Sputnik 2 (USSR) y Explorer 1 (ESTADOS UNIDOS). Sin embargo, a pesar de ser el cuarto satélite artificial lanzado a la órbita terrestre, Vanguard puede reclamar varios títulos.

El más notable de los títulos que puede reclamar es: el satélite artificial que ha estado en órbita terrestre por más tiempo. Lanzado el 17 de marzo de 1958, Vanguard 1 ha estado en órbita por más de 60 años y ha orbitado a la Tierra más de 235,000 veces (completa una órbita elíptica completa cada 134.2 minutos). A diferencia de los tres satélites lanzados antes, Vanguard 1 no ha sucumbido a la descomposición orbital y se ha quemado en la atmósfera.

Vanguard 1 se lanzó originalmente como parte de un programa de dos partes. La función principal de Vanguard 1 era servir como plataforma de prueba para los cohetes de lanzamiento satelital de 3 etapas utilizados para el Proyecto Vanguard. Dado que obtener algo en la órbita de la Tierra no es una tarea pequeña ni económica, el satélite se configuró para realizar pruebas y observaciones una vez que estuvo en órbita. Entre las diversas pruebas realizadas por Vanguard 1 se estudiaron los efectos del espacio en un satélite y sus sistemas en la órbita terrestre y se obtuvieron mediciones geodésicas a través del análisis de la órbita.

El efecto del arrastre atmosférico y la tasa de descomposición orbital a grandes altitudes fueron dos de las contribuciones más útiles realizadas por el satélite. Aunque solo estuvo operativo hasta mayo de 1964, los datos transmitidos fueron invaluables para futuros lanzamientos de satélites. Los científicos habían predicho, por ejemplo, que Vanguard 1 tendría una decadencia orbital de 2,000 años. Resulta que, debido a diversas variables y efectos que se habían excluido de sus cálculos, el decaimiento orbital de Vanguard 1 es más o menos 240 años: el satélite artificial más duradero de la Tierra se quemará en la atmósfera alrededor de 2198, no en 3958.

Además de ser el satélite artificial de mayor duración, Vanguard 1 también tiene la distinción de ser el primer satélite en tener energía eléctrica solar (a través de células solares montadas en el cuerpo del satélite). Finalmente, aunque ninguno de los satélites del programa Vanguard están operativos hoy, todavía cumplen una función importante. Tres de los satélites aún están en órbita con sus propiedades orbitales esencialmente sin cambios; los tres satélites se utilizan como referencia de referencia para estudios y cálculos continuos.

Imagen cortesía de Museo Nacional del Aire y del Espacio, Institución Smithsonian.

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